L’impuissance apprise

« Au Nord de l’Inde, lorsqu’un éléphanteau naît, on l’attache par un pied à un arbre. Il tente vainement de briser la corde qui le relie à l’arbre, puis après quelques tentatives, il renonce à la lutte et accepte son entrave. Au bout de quelques semaines, on continue à mettre une entrave à son pied et il n’y a même plus besoin de mettre une chaîne entre le cercle de métal qui entoure sa jambe et l’arbre car l’éléphanteau a intériorisé le fait qu’il était enchaîné. Il n’essaie même plus de s’en aller. Jusqu’à la fin de sa vie, il reste prisonnier de sa croyance et de son habitude, alors même que rien ne relie plus son pied à un arbre. »

L’impuissance apprise, ou « impuissance acquise », ou encore « résignation acquise » est une réalité psychologique qui entrave au quotidien bien des individus. Ce phénomène a été découvert grâce à diverses expériences scientifiques menées sur des mammifères, dans les années 60. Les principales recherches furent menées par Martin Seligman et son équipe, aux États-Unis. Ils arrivèrent à cette conclusion et aux mots d’« impuissance apprise », après avoir mené divers tests sur des chiens, en étudiant leurs réactions après les avoir exposés à des électrochocs. Une description succincte de ces tests est lisible dans le livre de Michel Odent, « Primal Health » (2002).

Soumis à des formes de maltraitances diverses, ces animaux ont vite compris que leurs cris et leurs appels ne servaient à rien, puisqu’ils n’obtenaient aucune réponse de la part des scientifiques qui les manipulaient. Cette information s’est rapidement imprimée dans leur cerveau, conduisant les animaux testés à définitivement renoncer à leurs tentatives de défense : ils se résignaient, victimes de l’impuissance apprise.

En France, des travaux similaires ont été menés par Henri Laborit, toujours en utilisant des électrochocs sur des animaux. S’il est surtout connu pour ses travaux concernant l’anesthésie, ainsi que sa participation active à la vulgarisation des neurosciences, Laborit mena aussi des études comportementales, sur des rats cette fois. Ses tests lui permirent d’identifier une hausse de la pression artérielle, constatée lors de chaque situation où les animaux, confrontés au danger, ne pouvaient se défendre. Ses résultats permirent à Laborit d’arriver à des conclusions similaires à celles de Seligman, même s’il préférait utiliser les termes d’« inhibition de l’action ».

A la lumière de ce que nous venons de lire sur l’impuissance apprise chez les mammifères exposés au danger, songeons maintenant à un bébé qui pleure, seul dans son berceau. L’enfant appelle à l’aide, mais ne reçoit ni réponse ni visite. Du point de vue des parents, pas forcément de malveillance : on leur a dit et répété qu’il faut laisser pleurer bébé, qu’il ne faut pas qu’il devienne un enfant-roi, etc, …

Mais, du point de vue du bébé ? Il est seul, dans son berceau. Il pleure, pour exprimer un besoin qui n’est pas satisfait. Il peut s’agir d’un besoin physiologique (rappelons au passage que la sensation de faim est extrêmement douloureuse pour les bébés), ou d’un besoin psychologique (il se sent seul dans un monde qu’il ne connaît pas encore, qu’il perçoit comme gigantesque et plein de bruits inconnus. En outre, il n’a aucune notion du temps : il ne sait pas que sa maman a prévu de revenir le voir dans 15 minutes, parce que le pédiatre et la belle-mère lui ont conseillé de faire ainsi).

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Allaitement : La désinformation

Allaitement ou biberon ? Lorsque l’on se pose la question, pendant la grossesse, avant de concevoir, ou à n’importe quel moment de notre vie, en plus d’être confrontés à nos idées préconçues, nous tombons sur un grand nombre d’informations contradictoires. Que ce soit de la part de professionnels de santé, de notre famille, sur internet, et même dans les livres. Difficile de savoir où donner de la tête. Pourquoi allaiter semble si compliqué ?

Une société biberon

Depuis notre plus jeune âge, nous grandissons dans une société où le bébé est assimilé au biberon et à la tétine. Dans les livres d’histoire pour enfants, les poupons, les publicités, nous avons, pour la plupart d’entre nous, évolués dans un monde où la norme alimentaire du tout-petit était ailleurs de la norme biologique. Même dans les fermes, certains enfants n’ont jamais vu de veau téter mais auront pu donner le biberon à des chevreaux. Nous avons donc, plus ou moins consciemment, intégré que c’était normal. C’est ainsi que l’allaitement est diabolisé et peut être perçu comme quelque chose de sale et de malsain. Rejeter quelque chose qu’on ne connaît pas n’est pas un comportement rare, l’alimentation humaine n’est pas une exception dans le domaine. De fil en aiguilles, les peurs se transforment, laissent place à des mythes, qui eux aussi sèmeront doutes et peurs chez la jeune mère. Même les plus averties d’entre nous ont parfois pensé que donner le biberon serait plus simple ; ou qu’elles manquaient de lait. La promotion des laits industriels, autrefois utilisés uniquement dans les cas où la mère ne pouvait réellement pas donner le sein à laisser entendre à bon nombre de femmes qu’elles n’étaient pas capable. Petit à petit, non seulement, elles ont inconsciemment assimilé qu’un bébé doit être nourri au biberon mais elles ont également perdu confiance en leur capacités naturelles à allaiter.

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